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Agosto 2016 | Número 175


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Michael Faraday

Newington Butt (Reino Unido), 22 de septiembre de 1791 — Londres (Reino Unido) , 25 de agosto de 1867

Su modo de vida era templado, sin apenas beber otra cosa que agua pura, y cuando terminaba su trabajo diario, se quedaba sentado en el taller […] Si yo tenía cualquier libro curioso de mis clientes para encuadernar, con láminas, él los copiaba si pensaba que eran raros o ingeniosos. […] El propio Faraday escribió de esta época de su vida: ‘mientras que fui aprendiz, amaba leer los libros científicos que caían en mis manos’ […].

Al morir su padre y su hermano, Faraday quedó a cargo de la familia. En 1812, con 20 años de edad, asistió a conferencias sobre química impartidas por el destacado químico Sir Humphry Davy —vinculado a la Royal Institution of Great Britain, una organización dedicada a la educación e investigación científica— y John Tatum —fundador de la City Philosophical Society—. Muchas de las entradas a estas conferencias le fueron obsequiadas por William Dance, uno de los fundadores de la Real Sociedad Filarmónica, quien vio en él una actitud científica. Faraday le envió a Davy un libro de 300 páginas con la notas de las conferencias, logrando un año después ser asistente en el laboratorio de la Royal Institution.

En 1814, Faraday acompañó a Davy y a su esposa, Jane Apreece, a una gira por Europa, ejerciendo las funciones de asistente y valet (ayuda de cámara) al mismo tiempo. Apreece lo trataba despectivamente y le humillaba con frecuencia, volviendo su vida tan miserable que contemplaba en ocasiones regresar a Inglaterra. Sin embargo, decidió continuar y la experiencia le dio la oportunidad de conectarse con la élite científica de Europa y hacerle partícipe de ideas estimulantes.

Desde 1820 Faraday inició sus aportes a la ciencia. En el campo de la química y la electroquímica reportó las primeras síntesis de hexacloroetano (C2Cl6) y tetracloroetileno (C2Cl4), dos compuestos derivados del carbono y el cloro. Asimismo, determinó la composición de los hidratos de cloro descubiertos por Davy en 1810. Descubrió las leyes de la electrólisis y popularizó términos tales como ánodo, cátodo, electrodo e ion, propuestos por William Whewell. También fue el descubridor del benceno en 1825 y trabajó en la licuefacción de gases como el cloro. Fue el primero en reportar lo que hoy se conocen como nanopartículas metálicas.

 

Video: Siguiendo las huellas de Michael FaradayFuente:Indagando TV

No obstante, Faraday es quizás mejor conocido por sus trabajos en electricidad y magnetismo. Descubrió junto con el científico danés Hans Christian Ørsted el fenómeno del electromagnetismo en 1821. Los experimentos e invenciones que lo llevaron a ello conformaron la base de la tecnología electromagnética moderna, incluido el motor eléctrico. En 1831, dos años después de la muerte de Davy, reveló los principios de la inducción electromagnética, demostrando que un imán podía inducir una corriente eléctrica de un alambre y, así, realizar la conversión de energía mecánica en energía eléctrica; estas son las bases del funcionamiento de dispositivos tan comunes hoy tales como el generador y el transformador. El modelado matemático de esta relación entre campos magnéticos y eléctricos fue efectuado tiempo después por James Clerk Maxwell en lo que dio a conocer como ley de Faraday, una de las cuatro ecuaciones que describen de manera completa los fenómenos electromagnéticos.

Fue nominado para la presidencia de la Royal Society en dos ocasiones; no obstante, Faraday decidió declinar las invitaciones. Asimismo, aunque la corona británica le ofreció el título de caballero como reconocimiento a sus aportes a la ciencia, el científico lo rechazó aduciendo razones religiosas; devoto creyente hasta el final de sus días, consideraba que las riquezas y las recompensas mundanas eran un atentado contra lo proferido por la Biblia, si bien aceptó gustoso una casa libre de gastos y mantenimiento en Hampton Court. Motivos éticos también lo llevaron a negarse a colaborar con el gobierno británico en la producción de armas químicas durante la guerra de Crimea (1853-1856).

Faraday también propuso que las fuerzas electromagnéticas se extienden en el vacío alrededor del conductor. Fue una idea rechazada en esa época y que él no tuvo oportunidad de presenciar su aceptación posterior. El concepto de líneas de flujo partiendo de cuerpos cargados y magnetos que creó fue la manera de visualizar los campos eléctricos y magnéticos, así como un elemento esencial en el desarrollo exitoso de dispositivos electromagnéticos que dominaron la industria y la ingeniería durante el resto del siglo XIX.


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